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La leche materna como alimento funcional

Sabemos que un alimento funcional proporciona beneficios para la salud, además de proveer macro y micronutrientes. La leche materna cumple como ningún otro alimento con tales requisitos.
La leche materna como alimento funcional

La leche materna es un alimento funcional, esto quiere decir que, para tu bebé, además de ser el mejor alimento, es el mejor medicamento. La ciencia define a los alimentos funcionales como elementos dietéticos que, además de proporcionar nutrientes y energía, modulan beneficiosamente una o más funciones específicas en el cuerpo. Esta tarea la median al mejorar una cierta respuesta fisiológica  o al reducir el riesgo de enfermedad.

El concepto oficial de alimento funcional

Actualmente, los términos de alimento funcional o nutraceútico se usan ampliamente en el mercado. Sin embargo, según la Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA), el concepto de alimentos funcionales no ha sido específicamente definido por la ley (estadounidense).

Por otro lado, la Academia de Nutrición y Dietética define los alimentos funcionales como “alimentos integrales junto con alimentos enriquecidos o mejorados que tienen un efecto potencialmente beneficioso para la salud. Esto cuando se consumen como parte de una dieta variada, de forma regular, a niveles efectivos basados en estándares de evidencia significativos”.

¿Cómo actúa un alimento funcional?

Es importante tener en cuenta que el intestino es el órgano que actúa como la interfaz entre la dieta y los eventos metabólicos que sostienen la vida. Así, resulta fácil entender que sea el intestino el objetivo obvio para el desarrollo, por parte de la industria, de los alimentos funcionales.

Mamá dando el pecho a su bebé debido a que la leche materna es un alimento funcional.

Por otro lado, para entender el tremendo potencial de la leche materna como alimento funcional, debemos tener presente qué procesos claves pueden regularse a través de la dieta:

  • La sensación de saciedad.
  • La tasa y el grado de descomposición y absorción de macronutrientes del intestino delgado.
  • El metabolismo de lípidos.
  • La composición de la comunidad de microbios (la microbiota) que residen en el colon.
  • El proceso de fermentación de azúcares.
  • Regulación del sistema inmunológico intestinal.

¿Qué funciones aporta la leche materna?

La leche materna es un fluido tan complejo que, a el día de hoy, la ciencia no ha logrado desentrañar enteramente su composición y sus mecanismos de acción. Entre los muchos mecanismos que despliega hoy citamos solamente dos:

1. La leche materna humana surte de células inmunitarias al bebé

Diversos estudios han estimado que el contenido de células de la leche humana oscila en un rango aproximado de entre 10000 y 13000000 células/mililitros. Esto refleja la amplia variabilidad entre individuos.

Además, se conoce que el calostro contiene más células que la leche madura. Aun así, en la misma madre pueden presentarse variaciones en el tipo y número de células de una toma a otra. Esto sugiere que este fenómeno sea un proceso dinámico, de características aún desconocidas.

Entonces, surge la pregunta: “¿Qué tipo de células están en la leche y qué funciones ejercen?”. Investigaciones científicas han demostrado que las células en la leche son glóbulos blancos que provienen de la circulación materna.

Mujer dando el pecho a su bebé.

Resulta muy interesante saber que esta ‘donación’ de células de la mamá al bebé tiene implicaciones funcionales. Hasta ahora, ha sido demostrado que leucocitos vivos intactos provenientes de la leche pueden cruzar la barrera intestinal y alcanzar el torrente circulatorio del neonato.

Asimismo, se ha demostrado la presencia de leucocitos maternos en el tejido intestinal del neonato por más de 60 horas después de su ingesta. En conjunto, esta evidencia sugiere que las células transferidas a través de la leche juegan un papel en la defensa contra la infección. Las defensinas son antibióticos naturales que actúan contra bacterias, hongos y virus

2. La leche materna contiene antibióticos naturales

Naturalmente, nuestros cuerpos producen y secretan unas proteínas pequeñas que tienen actividad microbicida. Existen varias familias de este tipo de proteínas o péptidos antimicrobianos; las defensinas es una de ellas.

Se conoce que la leche materna es un fluido particularmente rico en su contenido de defensinas, especialmente el calostro. Así, el fuerte cúmulo de evidencias que señala el papel central de las defensinas como antibiótico de amplio espectro, ratifica a la leche materna como alimento funcional.

La leche materna es la primera vacuna según Unicef

La leche materna es la primera vacuna según Unicef

En vista de su composición y su gran aporte para el organismo del bebe, Unicef afirma que leche materna es la primera vacuna.



  • Martirosyan, D. M., & Singharaj, B. (2016). Health claims and functional food: The future of functional foods under FDA and EFSA regulation. Functional Foods for Chronic Diseases; Food Science Publisher: Dallas, TX, USA, 410-424.
  • Hassiotou, F., Geddes, D. T., & Hartmann, P. E. (2013). Cells in human milk: state of the science. Journal of Human Lactation, 29(2), 171-182.
  • Baricelli, J., Rocafull, M. A., Vázquez, D., Bastidas, B., Báez-Ramirez, E., & Thomas, L. E. (2015). ß-defensin-2 in breast milk displays a broad antimicrobial activity against pathogenic bacteria. Jornal de pediatria, 91(1), 36-43.

Licenciada en Bioanálisis por la Universidad de los Andes en el año 1988. Máster en Inmunología por el Centro de Estudios Avanzados del Instituto Venezolano de Investigaciones Científicas (1991) y Doctora en Bioquímica por el IVIC (1998). Ha publicado 21 artículos científicos, algunos de ellos se pueden consultar aquí: http://scholar.google.co.ve/citations?user=xJzKYhgAAAAJ&hl=en Desde 2000 ha ejercido profesionalmente como investigadora científica y docente. Ha sido tutora de tesis de 13 estudiantes de licenciatura y postgrado. Miembro de la Mesa Técnica Nacional en lactancia materna desde 2015-2017, auspiciada por MPPPS y la UNICEF. Áreas de Investigación: Fisiología y Desarrollo Intestinal; Estudio del efecto de componentes de leche materna humana en la maduración intestinal; Modelos de inflamación Intestinal en cerdo, conejo de indias y rata. Ha participado en 67 congresos internacionales sobre fisiología, bioquímica y biología molecular. Colabora como árbitro con más de una docena de revistas científicas en su área de conocimiento.