Pediculosis (piojos): qué debes saber

La pediculosis es una afección habitual en niños y una preocupación constante en los padres. Aquí te contamos todo lo que debes saber al respecto.
Pediculosis (piojos): qué debes saber
Maria del Carmen Hernandez

Escrito y verificado por la dermatóloga Maria del Carmen Hernandez el 24 Diciembre, 2020.

Última actualización: 24 Diciembre, 2020

La pediculosis es una de las infecciones parasitarias más frecuentes y es un problema de salud pública mundial. Asimismo, afecta con mayor prevalencia a los niños de entre 5 y 13 años, y a las niñas en su mayoría.

No es una de las enfermedades de notificación obligatoria, pero es una infección que cruza todo tipo de barreras socioeconómicas. A su vez, es mas común que ocurra en meses cálidos y temperaturas húmedas.

¿Qué son los piojos?

Los piojos son los parásitos con alta especialidad del cuero cabelludo que generan el cuadro de pediculosis. A su vez, existen tres variedades de piojos de acuerdo al Centro para el control y prevención de Enfermedades:

  • Pediculus humanus capitis (piojo de la cabeza).
  • Pthirus pubis (piojo del cangrejo).
  • Pediculus humanus (piojo del cuerpo).
    Niña con piojos.

Los piojos del cuerpo y de la cabeza difieren en su mayor tamaño (1 a 3 milímetros) respecto a los de el pubis. El piojo de la cabeza puede pasar toda su vida en la cabeza del huésped, es decir, es un parasito obligado. Es por esto que se alimentan de manera exclusiva de la sangre de la cabeza de quien se hospeden. Sin embargo, sin consumir sangre pueden vivir tan solo uno o dos días.

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¿Cuál es el ciclo de vida de el piojo?

Los piojos tienen un periodo de vida de alrededor de 28 días. En su evolución transcurren por 3 fases:

  • Liendre o huevo: los huevos se adhieren a la base del pelo, adyacentes al cuero cabelludo. Sin embargo, cuando observamos liendres que se encuentra mas allá del cuero cabelludo, es porque el pelo ha estado creciendo. A su vez, la puesta de los huevos suele desarrollarse en las sienes, detrás de las orejas y en la nuca.
  • Ninfa: las ninfas se asemejan a los piojos adultos, pero son más pequeñas. No obstante, al cabo de 7 días de salir del huevo, se transforman en adultas.
  • Piojo adulto: un piojo adulto puede poner hasta 10 huevos en el día.

El tiempo que tarda un piojo en desarrollarse tiene implicancias en el tratamiento.

¿Cómo se contagian los piojos?

La principal vía de transmisión de esta patología es por contacto estrecho de cabeza a cabeza. Por ende, cuando los niños están jugando, es mayor la probabilidad de contagio.

La transmisión a través de objetos es una rara excepción y epidemiológicamente irrelevante, de acuerdo a estudios publicados de International Journal of Dermatology.

Si están alejados de la cabeza de un huésped, los piojos mueren como máximo a los 2 días, sin embargo, dejan de infectar después de tan solo unas pocas horas. Además, los piojos no saltan ni vuelan, lejos de lo que muchos creen.

Síntomas de la pediculosis

El síntoma principal y más conocido es la picazón del cuero cabelludo. En consecuencia, el rascado intenso puede provocar infecciones bacterianas secundarias y complicarse con un impétigo o pioderma.

La picazón es consecuencia de la reacción alérgica a la saliva del parasito. Es por esto que ocurre después de 4 a 6 semanas de la infección. El diagnóstico se confirma mediante la observación de al menos un piojo al momento de realizar la inspección visual.

Incluso, se puede observar en la región de la nuca la “erupción por piojos” excoriada, que puede estar sujeta a una infección secundaria por Staphylococcus Aureus o Streptococcus. A la palpación, los ganglios linfáticos pueden estar inflamados.

Niño con picor en la cabeza porque sufre pediculosis.

Tratamiento para erradicar los piojos en la pediculosis

Existen varias opciones para llevar a cabo el tratamiento de la pediculosis. De ellas, la eliminación física por medio de un peine fino es la más conocida.

  • Permetrina 1 %: es un piretroide sintético que se aplica sobre el cabello húmedo que primero se lava con champú sin acondicionador. Luego, se deja actuar durante 10 minutos y se enjuaga. La aplicación debe repetirse en 7-10 días.
  • Malatión 0,5 %: es una loción que se aplica en cabello seco, se deja secar al aire y se enjuaga transcurridas de 8 a 12 horas. Tiene gran poder ovicida en una aplicación, sin embargo, debe volver a colocarse al cabo de 7 días. No menos importante, se encuentra contraindicado en menores de 2 años.
  • Lindano 1 %: disponible como champú, debe dejarse en el cuero cabelludo durante no más de 4 minutos y su reaplicación es en 9 a 10 días. Es un tratamiento de segunda línea que está contraindicado para usar en recién nacidos y debe utilizarse con extrema precaución en niños y en personas que pesan menos de 50 kilos.
  • Alcohol bencílico al 5 %: aprobado para usar en mayores de 6 meses, se debe dejar actuar durante 10 minutos y repetir la aplicación en 7 días.

No solo es una infección del cuero cabelludo

El pronóstico de las infecciones por piojos es bueno. Sin embargo, puede provocar en los niños vergüenza social, perdida de días en el colegio y angustia social. Aquellos pequeños con pediculosis suelen sentir incomodidad para relacionarse con sus pares o recibir comentarios desagradables por ellos.

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Graduada en la Facultad de Medicina de la Universidad de Buenos Aires (2013). Realizó la especialidad en Dermatología y Medicina Estética avalada por la UBA. En 2016, realizó el Posgrado de Auditoría Médica en la Universidad Catolica (Argentina). Ha participado en Congresos internacionales en Dermatologia Pediatrica, Dermatología clínica y Medicina estética y manejo de láeres y luz pulsada intensa. Se perfeccionó realizando cursos de estomatología, dermatoscopía, dermatología oncológica, dermatología quirurgica y urgencias dermatológicas. En Argentina lleva adelante su consultorio particular y ejerce su profesión en un Centro médico hace mas de 5 años. Actualmente, además, se encuentra colaborando con medios digitales.